“異常”給太空公司尋找資金帶來災難



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任務似乎進行得很順利。 火箭由一架 747 高空吊起並落下。 然後它點燃了第一級引擎,維珍軌道公司在 Twitter 上稱這是一次“美麗的全程燃燒”,並添加了一個火焰表情符號以達到效果。 該公司在推特上表示,火箭已成功進入軌道。 但幾分鐘後 壞消息傳來 – 和一個更正:“我們似乎有一個異常阻止我們進入軌道。”

在太空飛行中,“異常”是“失敗”的淨化詞。 最近發生了很多這樣的事情,將一個高飛的行業帶回了地面,並帶回了一個被忽視或遺忘的觀點,因為太空已成為經濟中的一個熱門領域:飛行火箭是一個風險極大且困難重重的項目商業。

在維珍軌道遭受損失的第二天,另一家初創航天公司 ABL Space Systems 在 Twitter 上表示,它遭遇了“異常並過早關閉”,這意味著火箭的發動機停止點火,導致它墜落,墜入太空。發射台並爆炸。

12 月,由法國企業 Arianespace 運營的 Vega C 火箭也發生了故障。 幾個月前,Blue Origin 的 New Shepard 火箭發動機出現問題,觸發了緊急中止系統,將太空艙發射到安全地帶,船上沒有人,只有科學實驗。 (Blue Origin 的創始人傑夫·貝索斯 (Jeff Bezos) 擁有《華盛頓郵報》。)

隨著經濟緊縮,許多航天公司現在都在苦苦掙扎。 乘著熱情的投資浪潮,幾家航天公司通過 SPAC 或特殊目的收購公司上市,試圖籌集現金以推動它們進入軌道。 投資者紛紛湧入,其中一些人對這個在很大程度上依賴於數千加侖揮發性推進劑小心燃燒的行業的具體挑戰並不了解。

但現在,隨著經濟趨緊和對衰退的擔憂迫在眉睫,其中許多公司已經倒閉,投資正在收緊。

投資公司 Space Capital 的執行合夥人查德·安德森 (Chad Anderson) 在一封電子郵件中表示:“太空 SPAC 集團在建立投資者信心方面並不是特別有幫助。” “基於無數的例子,人們完全有理由對 SPAC 持懷疑態度。 由炒作推動的不可能樂觀的預測,並由在白熱化市場中幾乎沒有盡職盡責的投資者提供資金,這是世界從未見過的。”

諮詢公司麥肯錫公司的合夥人傑西·克倫普納說,雖然公司收到了數千萬甚至數億美元的資金,但“你仍然必須去做艱苦的工作”。 “所以在很多方面,我心目中的股價反映了財務和投資者的預期以及時間表與技術現實的不匹配。”

對太空冒險的熱情並非完全錯誤,恰逢太空探索的複興。 SpaceX 取得了巨大的成功,開闢了一條其他公司正在效仿的道路。 在過去的十年裡,美國國家航空航天局經歷了文化轉變,現在渴望與商業公司合作,為一些最敏感的任務授予他們利潤豐厚的合同,甚至是飛行宇航員。 五角大樓也開始關注,渴望利用技術進步讓小型衛星在現代戰爭中發揮巨大作用,以及發射成本的大幅降低。

最近,NASA 成功完成了 Artemis I 任務,將沒有任何宇航員的獵戶座宇宙飛船送入繞月軌道。 它的太空發射系統火箭是世界上(目前)最強大的火箭,進行了完美的發射。 獵戶座上個月在太平洋成功降落,為將宇航員送上月球的阿爾忒彌斯二號任務鋪平了道路。

詹姆斯韋伯太空望遠鏡一直在傳回一張又一張令人瞠目結舌的圖像,讓科學家們對宇宙有了新的認識,幾乎可以追溯到它形成的時間。 它的毅力號火星車一直在火星上追踪。 美國國家航空航天局已經度過了與俄羅斯的一些緊張時刻,以保持其在國際空間站上的合作夥伴關係。

在許多方面,黃金標準一直是 SpaceX。 它去年發射了 61 次,創下歷史新高,併計劃今年向軌道發射更多火箭。 在克服早年的多次失敗後,該公司實現了其創始人、首席執行官兼總工程師埃隆馬斯克從一開始就設定的目標:讓太空飛行看起來簡單、常規。

結果,投資者開始大量投資更廣泛的航天工業,全力投入這個曾經被認為風險太大不適合大筆投資的領域。 數據顯示,2020 年,對初創航天公司的投資達到 76 億美元,比 2019 年增長 16% 布萊斯空間與技術一家諮詢公司。

該公司表示,這“與 2015 年開始的六年趨勢一致,即空前水平的風險資本驅動投資流入航天工業”。

據稱,在看到 2021 年對更廣泛的太空經濟的投資達到創紀錄的 474 億美元之後,這一數字在去年暴跌了 58% 太空資本, 專門從事太空領域的投資基金。 去年第三季度,“市場可能已經觸底,”該公司表示,並指出這是“自 2013 年底以來太空經濟投資最低的一個季度”。

理查德·布蘭森 (Richard Branson) 創立的維珍軌道公司 (Virgin Orbit) 失敗後,股價暴跌,目前股價低於每股 2 美元。 另一家旨在追趕小型衛星產業的火箭公司 Astra 也一直在努力起步。 去年 11 月,在公佈第三季度淨虧損 500 萬美元後,該公司表示將裁員 16%。 緊隨其後的是一個通知 納斯達克警告它 在連續 30 天股價未能超過每股 1 美元後,該公司將退市。

Klempner 說:“不同類型的投資者在太空方面的成熟程度各不相同。” “散戶投資者可能不了解這些企業賺錢和提供經濟回報所需的技術進步的所有復雜性。”

面臨經濟動蕩的不僅僅是小型初創企業。 航空、國防和太空巨頭波音公司在其開發的用於運送 NASA 宇航員往返國際空間站的 Starliner 航天器上遇到了各種各樣的問題。 2014 年,美國國家航空航天局授予該公司一份價值 42 億美元的項目合同,但波音公司比原計劃晚了很多年。 雖然它定於今年春天進行載有宇航員的首次試飛,但它一再面臨技術延誤和挫折,迫使該公司在該項目上錄得近 9 億美元的損失。

安德森說,更紮實的太空經濟是有好處的,這種經濟植根於強大的商業基礎而不是炒作,尤其是當它已經發展成為“世界最大產業的無形支柱”時,他說。

“太空經濟在過去十年中經歷了顯著增長——鞏固了其作為超國家基礎設施的作用——而且沒有把那個精靈放回瓶子裡,”安德森在電子郵件中說。 “儘管宏觀市場逆風帶來了挑戰,但我們從未像現在這樣看好太空。”



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